• José M. Caballero

Podalirio y macaón, las mariposas médicas

Traemos en esta ocasión al escenario a dos de las mariposas diurnas más atractivas de la fauna murciana e ibérica: Iphiclides feisthamelii (podalirio, chupaleches) y Papilio machaon (macaón). Pertenecen a la familia Papiliónidos, son de buen tamaño (6-9 cm de envergadura) y frecuentan ambientes humanizados. Aunque son perfectamente distinguibles (Figs. 1, 2 y 3), ambas tienen un diseño parecido: manchas o bandas negras sobre fondo blanco o amarillento, medias lunas azules cerca del borde de las alas, y un toque de rojo en las alas posteriores. También presentan "colas": prolongaciones largas y delgadas de las alas posteriores. A estas colas se debe el nombre común inglés de "swallowtail" (cola de golondrina) que tiene Iphiclides podalirius, hermana europea de nuestra I. feisthamelii.

Fig. 1. Izquierda: Iphiclides feisthamelii (podalirio, chupaleches). Derecha: Papilio machaon (macaón). No se pueden confundir, pero se advierten similitudes en el diseño: bandas o manchas negras sobre fondo blanquecino-amarillento, manchas azules en las alas posteriores, “ocelos” (también en las alas posteriores) con colores azul y anaranjado, “colas”,…



De hecho, las podalirio ibéricas se incluían hace poco en la especie Iphiclides podalirius, como una subespecie propia: Iphiclides podalirius feisthamelii. Hace unos años se llegó a la conclusión de que, más que subespecie, se trataba de una especie diferente de la del resto de Europa (1), llamándosela entonces Iphiclides feisthamelii. Después, algunos propusieron que el nombre común de podalirio se reservara para Iphiclides podalirius, y el de chupaleches para la ibérica. Pero como los nombres comunes no siguen los rígidos códigos de los nombres científicos y son bastante más flexibles, me permitiréis que siga llamando podalirio a nuestra Iphiclides, y así puedo contaros un par de cosillas que vienen al caso.

Fig 2. La selección natural no ejerce una presión excesiva para que las alas se mantengan intactas mucho tiempo. Así, aunque vuelen sólo unos pocos días o algunas semanas, se ven muchas mariposas con las alas parcialmente rotas o deterioradas. En la Papilio machaon de la izquierda se nota en el borde posterior (comparar, por ejemplo, con la Fig. 1). En la Iphiclides feisthamelii de la derecha el deterioro es mucho mayor; la foto se tomó a final de verano.



Dejemos que empiece Homero, con unos versos del Canto XI de la Ilíada, en los que el héroe griego Eurípilo le pide a su compañero Patroclo que cure su herida:


“Pero, ¡sálvame! Llévame á la negra nave, arráncame la flecha del muslo, lava con agua tibia la negra sangre que fluye de la herida y ponme en ella drogas calmantes y salutíferas que, según dicen, te dió á conocer Aquiles, instruído por Quirón, el más justo de los Centauros. Pues de los dos médicos, Podalirio y Macaón, el uno creo que está herido en su tienda, y á su vez necesita de un buen médico, y el otro sostiene vivo combate en la llanura troyana.” (2)


Según la mitología, Macaón y su hermano menor, Podalirio, fueron guerreros aqueos, pretendientes de Helena de Troya y participantes en la guerra correspondiente, a la que llegaron al mando de 30 naves (3). Son mencionados en la Ilíada en varias ocasiones, haciendo referencia a sus habilidades médicas. Aunque Homero también los coloca en la batalla, según otras fuentes habrían sido liberados de sus obligaciones militares para que actuaran como médicos de los aqueos, curando a muchos heridos, entre ellos al gran caudillo Menelao. Macaón destaca, en particular, por su gran destreza como cirujano; de hecho se le veneró como padre (mitológico) de la cirugía.

Las dotes curativas les vienen de familia: son hijos de Asclepio (o Esculapio), considerado el dios de la medicina, y de Epione. Aunque Macaón y Podalirio eran mortales, sus cinco hermanas eran inmortales, y todas ellas, entre las que destaca Panacea, relacionadas con las artes médicas.

El linaje continúa, ya que Macaón tuvo varios hijos. Uno de ellos fue Nicómaco, y, curiosamente, aquí se entrelazan la historia y la leyenda, pues el padre de Aristóteles, que también se llamaba Nicómaco y era médico del rey de Macedonia, quiso averiguar quiénes eran sus ancestros, y trazó una línea genealógica que lo llevaba hasta Nicómaco, Macaón y Asclepio, de los que se consideraba descendiente (4).

No sé qué ideas pasarían por la cabeza de Linneo que lo llevaron a vincular las dos mariposas a los dos hermanos médicos, dándoles los nombres de Papilio machaon y Papilio podalirius (la segunda cambió, con el tiempo, de nombre y de apellido). Hasta finales de verano podremos seguir viéndolas, pues en nuestra zona se suceden tres generaciones a lo largo de la temporada. Cuando contemplemos alguna de ellas, tanto si se trata de Iphiclides feisthamelii como de Papilio machaon, podremos observar su comportamiento (¡qué confiadas son, sobre todo la podalirio, y cuánto dejan que nos acerquemos en muchas ocasiones!), admirar su belleza, y también evocar la guerra de Troya, los héroes médicos y el linaje de Aristóteles.

Fig. 3. Tanto Papilio machaon como Iphiclides feisthamelii son comunes y abundantes en la Región de Murcia; aquí vemos algunas imágenes de distintas localidades. Las tres primeras son de Papilio machaon, las tres últimas de Iphiclides feisthamelii. A: Macaón posada sobre Klasea flavescens; puede verse la espiritrompa extendida para buscar alimento en las florecillas de esta compuesta. El coleóptero que está con ella es Heliotaurus ruficollis. La foto se hizo en el Cabezo de la Rosa (Jumilla). B: Macaón sobre Artemisia barrelieri (boja negra), en El Puntarrón (alrededores de Murcia). C: Macaón posada en un cardo corredor (Eryngium campestre), en Calblanque. D: Podalirio o chupaleches buscando alimento en las flores de un ciruelo (Prunus domestica), en una zona cultivada de la Sierra de Carrascoy. E y F: Podalirio o chupaleches posada en hojas de caña (Arundo donax) en las afueras de Cabezo de Torres. Se aprecia que una de las colas de sus alas posteriores está rota.


(1) Gaunet, A. et al. (2019). Two consecutive Wolbachia‐mediated mitochondrial introgressions obscure taxonomy in Palearctic swallowtail butterflies (Lepidoptera, Papilionidae). Zoologica Scripta, 48(4): 507-519.

(2) Ilíada, canto XI, versos 828-836. Texto español de la Ilíada en wikisource: La Ilíada (Luis Segalá y Estalella), Canto XI. Se ha respetado la ortografía original de la traducción española.

https://es.wikisource.org/wiki/La_Il%C3%ADada_(Luis_Segal%C3%A1_y_Estalella)/Canto_XI

(3) https://es.wikipedia.org/wiki/Podalirio

https://es.wikipedia.org/wiki/Maca%C3%B3n_(mitolog%C3%ADa)

(4) Diogenes Laertius, Lives of Eminent Philosophers, Book 5, Chapter 1. R. D. Hicks, Ed. Consultado en la página: www.perseus.tufts.edu/hopper/